Skip to content

The Rabbis and Environmentalism

Jim Davila was wondering whether the following quotation from Anglican minister Martin Palmer was really Talmudic:

“The Talmud says that the angels went to God and said, ‘You just created this wonderful world and now you’ve created these human beings who will only go and mess it up. Are you start staring mad?’ And God says, ‘I know what I’m doing. I know what I’m doing.’ And then the earth spoke, and the earth was afraid. And the earth said, ‘These creatures, they will only rebel against me and harm me.’ And God answers, ‘I promise you that they will never be allowed to destroy you.'”

I think that Iyov is right that this is derived at some distance from Talmud Bavli Sanhedrin 38b or its parallels:

אמר רב יהודה א”ר בשעה שבקש הקב”ה לבראות את האדם ברא כת אחת של מלאכי השרת אמר להם רצונכם נעשה אדם בצלמנו אמרו לפניו רבש”ע מה מעשיו אמר להן כך וכך מעשיו אמרו לפניו רבש”ע (תהילים ח) מה אנוש כי תזכרנו ובן אדם כי תפקדנו הושיט אצבעו קטנה ביניהן ושרפם וכן כת שניה כת שלישית אמרו לפניו רבש”ע ראשונים שאמרו לפניך מה הועילו כל העולם כולו שלך הוא כל מה שאתה רוצה לעשות בעולמך עשה כיון שהגיע לאנשי דור המבול ואנשי דור הפלגה שמעשיהן מקולקלין אמרו לפניו רבש”ע לא יפה אמרו ראשונים לפניך אמר להן (ישעיהו מו) ועד זקנה אני הוא ועד שיבה אני אסבול וגו’

Rab Judah said in Rab’s name: When the Holy One, blessed be He, wished to create man, He [first] created a company of ministering angels and said to them: "Is it your desire that we make a man in our image?"

They answered: "Sovereign of the Universe, what will be his deeds?"

"Such and such will be his deeds," He replied.

Thereupon they exclaimed: "Sovereign of the Universe, What is man that thou art mindful of him, and the son of man that thou thinkest of him?" [Psalm 8:5]

Thereupon He stretched out His little finger among them and consumed them with fire. The same thing happened with a second company.

The third company said to Him: "Sovereign of the Universe, what did it avail the former [angels] that they spoke to Thee [as they did]? The whole world is Thine, and whatsoever that Thou wishest to do therein, do it."

When He came to the men of the Age of the flood and of the division [of tongues] whose deeds were corrupt, they said to Him: "Lord of the Universe, did not the first [company of angels] speak aright?"

"Even to old age I am the same, and even to hoar hairs will I carry," [Isa. 46:4] He retorted.

However, the classic Rabbinic source for environmentalism is Ecclesiastes Rabbah on 7:13:

בשעה שברא הקב”ה את אדם הראשון נטלו והחזירו על כל אילני גן עדן ואמר לו ראה מעשי כמה נאים ומשובחין הן וכל מה שבראתי בשבילך בראתי, תן דעתך שלא תקלקל ותחריב את עולמי, שאם קלקלת אין מי שיתקן אחריך

When the Holy One, Blessed be He, made the first human, he led him past every tree in the Garden of Eden, saying, “Look at what I have made! See how beautiful and excellent they are! Everything that I created I created for you; take care not to damage or destroy my world, because if you damage it there is nobody else who can repair it after you.”